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Misión espacial regresa a Houston en medio del caos causado por Harvey

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Jack Fisher rondaba 200 millas por encima de la Tierra mientras su familia, amigos y compañeros de trabajo eran atormentados por una espantosa tormenta. Fisher era uno de los seis astronautas de la Estación Espacial Internacional. Él miró abajo en su ciudad natal de Houston – cuartel general para las operaciones humanas del vuelo espacial de la NASA – y sabía que el huracán Harvey causaba el caos en la costa del golfo.

El sábado, Fisher, junto con la astronauta compañera de la NASA Peggy Whitson y un cosmonauta ruso, regresaron a la Tierra. Los norteamericanos comenzaron entonces la caminata de regreso a Houston.

Conseguir a los astronautas en terreno sólido fue el siguiente gran desafío para un pequeño equipo de controladores de vuelo de la NASA que han estado refugiados en el Centro Espacial Johnson en Houston por días. Los controladores de vuelo han estado viviendo en el complejo de la NASA, monitoreando Harvey y proveyendo apoyo crítico a la tripulación a bordo de la estación espacial.

Gracias al equipo en tierra los astronautas fueron capaces de obtener actualizaciones sobre sus familias y conocer cómo Harvey golpeó la ciudad.

El centro recibió daños “significativos”, dijo la agencia. Al menos dos instalaciones del centro espacial sufrieron inundaciones y daños causados ​​por el agua, pero el Centro de Control de la Misión permaneció operativo.

El equipo había sido capaz de mantener las cosas funcionando con relativa tranquilidad, a pesar de Harvey, pero su vida cotidiana no era nada normal.

Cerca de 13 camitas alineadas a las paredes del complejo. El personal cogió siestas entre turnos. El director de vuelo Royce Renfrew publicó fotos en las redes sociales de las camas. Una señal fuera de la sala de literas improvisada, “SLEEPING QUARTERS shhh…”

“Se necesita un grupo increíblemente profesional de personas para entrar y sentarse y manejar la estación espacial durante nueve horas, o algunas personas tuvieron que tomar turnos de 13 horas”, dijo el director de vuelo de la NASA, Zeb Scoville, a CNN. “Luego tuvieron que darse la vuelta, despertar y hacerlo de nuevo”.

Scoville, que dirige el equipo en tierra, dijo que todos siguen vestidos con ropa de negocios. Mantiene “un nivel de respeto” por la historia de los controladores de vuelo antes que ellos, dijo Scoville.

Fisher y Whitson, junto con el cosmonauta ruso Fyodor Yurchikhin, partieron de la estación espacial el sábado en una cápsula y aterrizaron en Kazajstán alrededor de las 9:30 p.m. hora del Este.

Fisher y Whitson viajarán a Alemania, y desde allí los astronautas abordarán un avión a Houston. La última etapa de su viaje ocurrirá un poco más tarde de lo previsto inicialmente debido a daños en el aeropuerto de Ellington, un centro de vuelo militar de la NASA y los EEUU, dijo un portavoz de la agencia.

Whitson – astronauta experimentada que posee el expediente con el tiempo más acumulativo que un astronauta de la NASA haya pasado en el espacio – tuvo que cancelar su conferencia de prensa final a bordo de la estación espacial debido a la tormenta.

Ella compartió sus pensamientos al regresar a una ciudad devastada por las tormentas en mensajes enviados a NASA.com.

“Nuestra casa está bien, pero muchos amigos y compañeros de trabajo han sido afectados”, dijo. Sin embargo, “cualquier temor que pudiera tener de regresar después de un huracán es totalmente eclipsado por todas aquellas personas que mantienen nuestra misión y físicamente se ponen allí para ayudar a la gente que era menos afortunada que nosotros”.

Además de los miembros de la tripulación encerrados en el centro espacial, varios trabajadores de la NASA han telefoneado desde su casa para prestar más ayuda.

Ellos hicieron esto, “todo el tiempo preocupándose por el Sheetrock que necesitaba ser arrancado de su casa inundada”, dijo Whitson.

Scoville, el director de vuelo, dijo: “No importa cuál sea su trabajo o título, lo que afecta a un director de programa, a un astronauta o a un director de vuelo… y todos han sido afectados y tienen que lidiar con la destrucción”.

Pero a pesar de todo, Scoville agregó, la moral es alta.

“Ellos van a mantenerla [estación espacial] volando”, dijo.

La tripulación incluso tiene su propio parche de misión para conmemorar sus esfuerzos para mantener el Centro Espacial Johnson en funcionamiento a pesar de Harvey. Su lema es “ad astra per aqua”. Significa “a las estrellas, a través del agua”.

Una mujer de récords

Whitson, de 57 años, fue la primera mujer en comandar la Estación Espacial Internacional y es la astronauta mujer con más caminatas espaciales, entre otras marcas.

La bioquímica completó una misión en la Estación Espacial que comenzó en noviembre de 2016, en la que recorrió 196,7 millones de kilómetros y dio 4.623 órbitas en torno a la Tierra.

La mujer acumuló 665 días en el espacio a lo largo de su carrera, más que cualquier otro astronauta de su país.

Según la NASA, el récord que estableció en abril la dejó octava en una clasificación mundial dominada por los rusos, detrás de Yurchikhin, que totaliza 673 días.

En su más reciente misión, Whitson realizó experimentos con células madre humanas, muestras de sangre y cultivó repollo chino, según mostró en su página de Facebook.

“La mejor parte fue que después de que cosechamos para la ciencia, tuvimos que comer el resto”, dijo sobre las verduras.

Lo que más echó de menos

En una entrevista antes de iniciar su viaje de regreso a la Tierra, confió su impaciencia de volver a usar inodoros con agua –“créanme, les ahorro los detalles”, dijo– y las pizzas.

Sin embargo, agregó, “echaré de menos la vista encantadora y apacible de nuestra Tierra desde aquel puesto de observación. Hasta el fin de mis días, mis ojos estarán escrutando el horizonte para ver aquella curva”.

Dijo no tener certezas acerca de su futuro profesional, pero no hizo misterio acerca de su deseo de “seguir trabajando en programas espaciales”, anhelo “que no hizo sino crecer con los años”, dijo.

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Magaly Guerrero
Jefe de Prensa de la alcaldía del municipio Cárdenas (mayo 2014 - mayo 2015)Productora del programa de televisión “César con la Gente” transmitido semanalmentepor las televisoras regionales (junio 2011 - diciembre 2012,Jefe de la Oficina Regional de Información y Comunicación (ORIC) de la Gobernación delestado Táchira (enero 2009 - mayo 2011)Jefe de Prensa de la campaña de César Pérez Vivas a la Gobernación (noviembre 2007 -diciembre 2008)Jefe de Información del equipo fundador de La Prensa Diario de Lara (julio 2006 - octubre2007)Productora y conductora del programa radial CONTRAFIGURA en la emisora 106.7 FM.Maturín, Edo. Monagas (septiembre 2005- julio 2006 )Jefe de Información del Diario La Prensa de Monagas. (Enero - julio 2007)Gerente de Publicidad de la Corporación Venezolana de Entretenimientos. (Operadora deLotería) (enero 2005 - enero 2006)Directora del Diario El Sol de Maturín, estado Monagas (mayo 1998-junio 2002)Jefe de Prensa de la Comisión Permanente del Ambiente y Ordenación del Territorio de laCámara de Diputados. Congreso de la República. Caracas (enero 1995 - mayo 1998)Jefe de Prensa del Bloque Parlamentario de Los Andes, San Cristóbal, adscrito al Congresode la República (Marzo - diciembre 1994)Redactora de la Fuente de educación y Cultura en el Diario de Los Andes, Edición Táchira,(como parte del equipo fundador) (julio 1992- junio de 1993)

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